Nicholls, David, 2020

David Nicholls vond balans tussen zoet tegenover smart

 De Engelse auteur en scenarioschrijver David Nicholls (1966) brak door met ‘De eerste dag’ en ‘Wij’. Bij uitgeverij Boekerij verscheen ‘Eerste liefde’, vertaling Carolien Metaal. De zestienjarige Charlie Lewis woont bij zijn vader. Zijn moeder ging er met een ander vandoor. Charlie heeft de pest aan zijn gestoorde vader die depressief is, te veel drinkt en werkeloos is. Later ziet hij hem met andere ogen. Hij heeft een saai leven maar dat verandert als hij Fran ontmoet. Na zijn eindexamen wordt hij gemeden door zijn oude schoolvrienden. Hij heeft niets te doen in de zomervakantie van de middelbare school met die depressieve vader thuis. Hij vlucht op een middag naar een weiland om er te lezen. Hij hoort geroep. Fran heeft haar enkel verstuikt en hij gaat haar in datzelfde weiland helpen. Ze vinden elkaar leuk en ze haalt hem over mee te doen met de zomerproductie van Romeo & Juliet. Hij ziet er eerst niets in maar besluit dan toch mee te doen met het gezelschap van jongeren die zich Toneelcoöperatie Vijf Vadem Diep noemen. Charlie vindt acteren lastig en het omgaan met Fran en de anderen gecompliceerd. Hij heeft geen goed zelfbeeld. Wat betreft Fran: ‘Het is waar dat ik haar heel leuk vond, maar dat dacht ik elke willekeurige dag wel vijf tot tien keer over iemand […] het is waar dat tijdens onze eerste ontmoeting een duidelijk, hardnekkig stemmetje in mijn hoofd me opgedragen had: concentreer je, dit is belangrijk, concentreer je.’ Hij is klaar voor een verhouding met haar. Ondertussen feest hij er met de groep op los. Het is het tijdperk van de Britpop en de Spicegirles. Bladzijden lang lezen we tot in details hoe de groep met elkaar omgaat: ‘Dronken en sentimenteel vertelden we wat we zo leuk aan elkaar vonden en legden plechtige geloften van levenslange vriendschap af, waar we ons voor zouden generen als die ons de volgende dag te binnen schoten, maar waarvan we hoopten dat ze waar zouden blijken te zijn.’ Het leven van Charlie krijgt een andere wending: Fran en hij gaan uit elkaar en hij trouwt met Niamh: ‘We hadden elkaar ontmoet in een restaurant in Oost-Londen, […] tijdens de rommelige, ongezonde periode voor mijn dertigste. Ik stond achter de bar, Niamh was de manager en het duurde niet lang voordat zij zich voegde bij de lijst van twee, misschien drie mensen van wie ik met overtuiging kan beweren dat ze mijn leven gered hebben.’ Een maand voor het huwelijk arriveerde er een e-mail, ‘een schermafbeelding van een Facebookpagina waarop de reünie in Londen werd aangekondigd van Toneelcoöperatie Vijf Vadem Diep 1996-2001. Moest maar eens gebeuren, vind je niet? Zie je daar.’ Zal hij Fran zien? De roman, die zich afspeelt in de zomer van 1997 heet in het Engels ‘Sweet Sorrow’, in het Nederlands ‘Eerste liefde’. In een interview zegt Nicholls: ‘In ‘Sweet Sorrow’ zit een tegenstelling, zoet, versus smart. In mijn schrijven zoek ik ook altijd naar een balans tussen die twee.’ Die balans vónd hij.
Ellen de Jong   2020